Ciencia y Tecnología

Estados Unidos probará naves espaciales de propulsión nuclear para 2027

Estados Unidos planea probar un motor de nave espacial impulsado por fisión nuclear para 2027 como parte de un esfuerzo a largo plazo de la NASA para demostrar métodos más eficientes para propulsar astronautas a Marte en el futuro, dijo el martes el jefe de la agencia espacial.

La NASA se asociará con la agencia de investigación y desarrollo militar de Estados Unidos, DARPA, para desarrollar un motor de propulsión térmica nuclear y lanzarlo al espacio «tan pronto como en 2027», dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson, durante una conferencia en National Harbor, Maryland.

La agencia espacial estadounidense ha estudiado durante décadas el concepto de propulsión térmica nuclear, que introduce calor de un reactor de fisión nuclear a un propulsor de hidrógeno para proporcionar un empuje que se cree que es mucho más eficiente que los motores de cohetes tradicionales basados en productos químicos.

Los funcionarios de la NASA consideran que la propulsión térmica nuclear es crucial para enviar humanos más allá de la luna y más profundamente en el espacio. Un viaje a Marte desde la Tierra utilizando la tecnología podría tomar aproximadamente cuatro meses en lugar de unos nueve meses con un motor convencional impulsado por productos químicos, dicen los ingenieros.

Eso reduciría sustancialmente el tiempo que los astronautas estarían expuestos a la radiación del espacio profundo y también requeriría menos suministros, como alimentos y otra carga, durante un viaje a Marte.

«Si tenemos viajes más rápidos para los humanos, son viajes más seguros», dijo el martes la subadministradora de la NASA y ex astronauta Pam Melroy.

La demostración planeada para 2027, parte de un programa de investigación existente de DARPA al que la NASA se está uniendo ahora, también podría informar las ambiciones de la Fuerza Espacial de Estados Unidos, que ha previsto desplegar naves espaciales impulsadas por reactores nucleares capaces de mover otros satélites que orbitan cerca de la luna, dijeron funcionarios de DARPA y NASA.

DARPA en 2021 otorgó fondos a General Atomics, Lockheed Martin y la compañía espacial Blue Origin de Jeff Bezos para estudiar diseños de reactores nucleares y naves espaciales. Alrededor de marzo, la agencia elegirá una compañía para construir la nave espacial nuclear para la demostración de 2027, dijo la gerente del programa, Tabitha Dodson, en una entrevista.

El presupuesto del esfuerzo conjunto NASA-DARPA es de $ 110 millones para el año fiscal 2023 y se espera que sea de cientos de millones de dólares más hasta 2027.

Reporte de Joey Roulette; Editado por Chizu Nomiyama y David Gregorio

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